martes, 29 de mayo de 2007

Ornitorrinco

Ornithorhynchus anatinus) es un mamífero semi-acuático endémico de la parte este de Australia y la isla de Tasmania. Es uno de los cuatro representantes del arcaico orden monotremata, los únicos mamíferos que ponen huevos en vez de dar a luz crías vivas. Esta es la única especie conocida de la familia Ornithorhynchidae. monotrema significa un solo agüjero, come crustraceos y ademas tiene una coclea, y sus crias se alimentan de leche que se excreta por la piel.

La extraña apariencia de este mamífero desconcertó a los científicos cuando se descubrió. El ornitorrinco es un símbolo de Australia, ha sido la mascota de varios eventos nacionales, y aparece en el reverso de la moneda australiana de 20 centavos.

Hasta el principio del siglo XX se le cazaba por su piel, pero actualmente está protegido. Aunque los programas de cría en cautividad han tenido un éxito limitado, y aunque el ornitorrinco es muy vulnerable a la contaminación, no corre un riesgo inmediato.

Presenta una longitud de unos 40-60 cm, la cola puede llegar hasta los 15 cm y tiene un peso entre 0,8 y 2,5 kg.

Su tiempo de vida es de unos 30 años. Sus características singulares son el pico similar al del pato, su andar como el de un reptil y la cola plana, algo escamosa, parecida a la de un castor por lo que le convierte en una criatura muy reconocible. El pelaje color ciruela tiene una textura aterciopelada que recuerda al de un topo. El pico hurgador es muy sensible tanto al tacto como a las señales eléctricas transmitidas por el agua proveniente de los músculos de su pequeña presa. Tiene una alta densidad de glóbulos rojos en la sangre lo que le permite zambullirse profundamente para perseguir a su presa. Aunque son solitarios, en ciertas áreas comparten el medio con otros de su misma especie. Sin embargo en la época de apareamiento, los machos defienden sus territorios y tienen un espolón venenoso en cada pata trasera con el cual tratan de herir a sus rivales. Este veneno es casi tan mortal como el de las serpientes más venenosas. Esto transforma al ornitorrinco en uno de los pocos animales venenosos del mundo con pelaje. El ornitorrinco vive en una madriguera a orillas del agua, generalmente de unos 5 metros de largo, pero puede llegar hasta unos 30 metros.

Después de un período de gestación de un mes, la hembra incuba durante 10 días su nidada de uno o dos huevos de cáscara blanda, similar a cuero. Una vez que las crías rompen el cascarón, las amamanta durante unos 3 o 4 meses en la madriguera, dejándolos encerrados hasta 38 horas mientras sale en busca de alimento. El ornitorrinco alimenta a su cría con leche como un mamífero normal. Sin embargo, a diferencia de otros mamíferos, no tiene mamas para alimentar a sus crías sino que la leche sale de unos poros de su abdomen.

El ornitorrinco ha sido comunmente asociado con la creencia de la vida "R&R" la cual significa que la vida se lleva a cabo de procesos lentos y rapidos al mismo tiempo, y que todo tiene un proposito. Este fue adoptada por una tribu de Nueva Zelanda.

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